25 ans de Mosaic : les débuts du Web moderne

Au commencement, le Web ou WEB comme on l’appelait alors était un mystère. À l’instar de Gopher et Archie, c’était une interface avec internet basée sur le texte que seuls les plus fiers, les plus versés des internautes connaissaient. Mais tout a rapidement changé. Tout d’abord, le Commercial Internet Exchange permit à n’importe qui de se connecter à Internet. Puis deux étudiants du National Center for Supercomputing Applications (NCSA) de l’université d’Illinois UrbanaChampaign, Marc Andreessen et Eric Bina, créèrent le premier navigateur Web populaire : Mosaic.

 

La première version beta de Mosaic à destination des systèmes Unix utilisant X Window fut publiée le 23 janvier 1993. Ce n’était néanmoins pas le premier navigateur graphique. Cet honneur revient à ViolaWWW, un navigateur Unix, bien que certains soutiennent que le peu connu Erwise devrait être considéré comme le premier navigateur Web.

Sur Windows, c’est Cello qui décroche le titre de premier navigateur graphique. Mais peu importe qui fut le premier, tout le monde s’accorde sur le fait que Mosaic était le premier navigateur à interface graphique réellement populaire.

Mosaic a tout changé. Mosaic était particulièrement rapide et permettait aux utilisateurs d’afficher les images au sein des pages, ce qui lui a valu une certaine popularité. Les premiers navigateurs pouvaient afficher les images uniquement dans des fenêtres séparées. Mosaic était également le premier navigateur « facile d’utilisation ». C’est également ce navigateur qui a permis de populariser les icônes, les favoris et une interface plus attractive.

Ce qui ne signifie pas pour autant que n’importe qui pouvait utiliser Mosaic. Le logiciel était loin d’être simple à installer. À cette époque, parvenir à se connecter à Internet était une tâche particulièrement délicate. À titre d’exemple, Windows ne supportait pas de façon native le protocole fondamental utilisé par Internet, TCP/IP jusqu’à l’arrivée de Windows 95. Si vous vouliez utiliser TCP/IP sur Windows 3.1, vous deviez utiliser l’incompréhensible, mais incontournable Trumpet Winsocket et trouver un fournisseur d’accès.

Mais les difficultés d’accès n’ont pas empêché les gens de se ruer sur ce nouveau medium. Comme l’écrivait Bob Metcalf, cofondateur d’Ethernet, en 1995 : « [avec le développement de Mosaic], plusieurs millions de personnes ont soudainement découvert que le web pouvait être meilleur que le sexe »

C’est peut-être vrai. Comme le soulignait la comédie musicale Avenue Q, « The internet is for porn ». Mais nous ne le savions pas encore.

Plus sérieusement, le NCSA a expliqué que peu de temps après la sortie de Mosaic, « plus de 5000 copies étaient téléchargées chaque mois. Le centre recevait des centaines d’emails chaque semaine et le trafic internet était en pleine explosion. » Au milieu de l’année 1994, Joseph Hardin alors directeur de la NCSA, soutenait que les téléchargements de Mosaic avoisinaient 50 000 par mois. À l’époque où le débit moyen avoisinait les 28,8 kb/s, c’est un chiffre remarquable.

Andreessen et Bina ont rapidement réalisé que Mosaic pouvait faire leur fortune. En octobre 1994, ils ont mis à profit l’expérience acquise sur le développement de Mosaic pour créer le premier navigateur commercial : Netscape Navigator. Cinq ans après, Netscape publiait son code source sous licence open source. Ce code deviendra par la suite la base du navigateur Firefox.

Microsoft, en dépit de ce que Bill Gates affirma par la suite, mit du temps à réaliser l’importance du web et d’Internet. Microsoft tenta de se rattraper en copiant le code du navigateur inspiré par Mosaic développé par Spyglass afin de développer la première version d’Internet Explorer (IE). IE 2.0 fut publié comme un add-on de Windows 95 au sein du Microsoft Plus package d’août 1995. Il n’y a jamais vraiment eu de version 1.0 d’Internet Explorer.

Mosaic a changé le monde. Aujourd’hui, nous vivons nos vies entièrement sur le web et nous avons tous une certaine dette envers Mosaic. Bien que le programme en lui-même a été rapidement supplanté par Mosaic et avait perdu l’essentiel de ses utilisateurs dès 1998, nous vivons toujours dans un monde dont les fondations ont été posées par Mosaic.

Cet article est une traduction de « Mosaic turns 25: The beginning of the modern web » initialement publié sur ZDNet.com

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