Le Japon va mener les premiers tests pour son ascenseur de l’espace

Le Japon va mener les premiers tests pour son ascenseur de l’espace

Le Japon s’apprête à faire le premier pas vers la création d’un ascenseur spatial. Selon le quotidien nippon The Mainichi, une équipe composée de chercheurs de l’université Shizuoka et d’autres institutions va bientôt réaliser les premiers essais dans l’espace. Le principe de cet ascenseur est de convoyer des biens et des personnes à bord d’une cabine qui circule le long d’un câble reliant la Terre à la Station spatiale internationale (ISS). C’est la première fois que les déplacements d’un conteneur sur un câble vont être testés dans l’espace. Pour cela, les chercheurs vont utiliser deux mini satellites cubiques de 10 centimètres qui seront reliés par un câble en acier de dix mètres de long. Ils décolleront le 11 septembre du Centre Spatiale de Tanegashima pour rejoindre l’ISS. Les deux satellites seront ensuite lancés. Un conteneur motorisé qui simulera l’ascenseur voyagera le long du câble tandis que les caméras des satellites filmeront l’action.

Plusieurs obstacles de taille ont été identifiés : le développement de câbles spéciaux capables de supporter les rayons cosmiques (les nanotubes de carbone pourraient être une option), la transmission du courant électrique entre la Terre et l’espace, comment protéger l’ascenseur contre les collisions avec des débris spatiaux et des météorites.

S’ils s’avèrent réalisables, les ascenseurs de l’espace pourraient sensiblement diminuer les coûts et les risques des voyages spatiaux. Selon le géant japonais de la construction Obayashi Corporation qui officie en tant que conseiller technique sur ce projet, le prix au kilogramme pour le transport de fret par ascenseur spatial pourrait tomber à 200 dollars contre 22.000 dollars actuellement. Quant à la durée d’un trajet, il faudrait compter huit jours pour rejoindre l’ISS à une vitesse de 200 km/h.

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